Les vitraux de Chagall à la cathédrale de Metz

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Lorsque le peintre Marc Chagall accepta pour la première fois de réaliser les vitraux d’une cathédrale, celle de Metz en 1959, il allait  en même temps  nous dévoiler une partie secrète de son art.

Rien d’étonnant en vérité puisque l’artiste Marc Chagall (1887-1985) a toujours  constitué un cas à part dans la peinture moderne.

Alors que l’abstraction apparaissait  aux yeux de beaucoup comme l’aboutissement ultime de la création picturale , lui au contraire  s’accrochait toujours aussi farouchement à la figuration.

Non  par souci de conformisme ou d’académisme mais bien plus parce qu’il considérait que  c’était le moyen le plus approprié qu’il disposait pour montrer une autre réalité.

Révélant notamment par la magie de la représentation et de la couleur,  l’inaccessible, l’insoupçonnable car cet artiste avait toujours eu le souci de dévoiler la chose la plus intime et la plus mystérieuse de l’être.

Le père Couturier (1897-1954) qui  le premier l’incita au travail vitrailliste  à l’église d’Assy en 1956-1957 a bien saisi  l’âme de ce peintre en affirmant que : « Chagall n’est pas un explorateur des bas-fonds de l’âme: c’est un arbre aux racines profondes dont les fruits ont la couleur du soleil ». 

(Père Marie-Alain Couturier, «  Chagall »; L’art sacré, 11-12, juillet-août 1961, p.5 )

Mais c’est aussi grâce à son travail sur la Bible, que le pinceau de ce peintre va permettre d’autres découvertes. L’effet de la  tempête salvatrice du Dieu  de  l’Ancien Testament va en effet  agir puissamment sur lui.

D’où toujours cette même  impression que la réalité visible chez ce peintre  devient bien autre chose grâce à sa palette.

Cependant si ses représentations étonnent par leur côté parfois irrationnel, il n’est pas pour autant un peintre surréaliste même s’il nous fait accéder également à un autre monde.

Plus tard, lorsqu’il découvre à 70 ans les possibilités qu’offre la technique du vitrail, il est indéniable aussi  que  cet art de la luminescence va stimuler encore davantage son inspiration.

Abordant la première cathédrale de sa carrière,  la cathédrale Saint-Etienne de Metz, celle-ci va lui donner l’occasion de mettre en évidence certaines facettes de cette autre réalité.

En premier lieu, pour la faire émerger, il saura profiter d’une parfaite utilisation des lieux (I). En effet ses premiers vitraux souvent situés dans un  espace relativement  sombre et retiré  le conduira à développer plus qu’ailleurs sa proximité avec le peintre Rembrandt, peintre de l’âme et du clair obscur .

Ensuite une autre complicité que l’on découvre chez ce peintre, ce sera avec  Jacob le patriarche de la Bible , avec lequel il pourra mettre en valeur son Luftmensch (II).

Et enfin  pour terminer,  il jouera plus qu’ailleurs avec les partitions et les polarités qui sous-tendent toute son oeuvre (III)

A cette occasion également, il saura mettre en évidence avec beaucoup de maestria toute  la force qui anime son oeuvre vitrailliste, celle-ci étant  totalement subordonnée au mouvement et au dynamisme.

I) Une parfaite utilisation des lieux:

 

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la fenêtre à quatre lancettes

 

Lorsqu’on lui proposa de travailler pour la cathédrale de Metz, il fut au départ assez déçu des espaces qu’on lui avait attribué.

En effet,  on lui offrait dans un premier temps d’exercer son art dans des endroits  relativement retirés et sombres de la cathédrale puisque situés dans l’abside nord, plus exactement dans le déambulatoire intérieur.

Avec des fenêtres situées au début du pourtour du choeur et  où le soleil n’apparaissait pratiquement jamais,  son travail risquait de ne pas  bénéficier d’une visibilité maximale  et cela n’avait pas échappé au peintre.

Il débuta alors par la fenêtre la plus en retrait, celle à trois lancettes ci-dessous  et ensuite celle située plus avant à quatre lancettes ( voir ci-dessus).

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"le vitrail blessé", la fenêtre à trois lancettes

Il a appelé cette fenêtre , le vitrail blessé .

« Chagall le surnommait "le blessé", car sa partie gauche a été amputée lors de la création de la tourelle, ce qui lui donne un air boiteux. L'axe médian de la rosace est décentré vers la gauche de l'axe médian actuel des lancettes. »

(selon le blog de Jean-yves Cordier http://www.lavieb-aile.com/2016/09/les-vitraux-de-chagall-pour-le-deambulatoire-nord-de-la-cathedrale-de-metz-i-la-baie-n-9.html )

Comme nous le verrons ultérieurement dans le  paragraphe III, Chagall saura parfaitement illustrer son monde en jouant sur les partitions et les polarités.

Ici, dans ces espaces sombres, ce sera le monde de la nuit et de la pénombre représentant l’astre lunaire s’opposant au monde du jour et du soleil. Le monde solaire  sera celui qu’il inaugurera quelque temps plus tard  dans le transept nord avec le vitrail de la création.

C’est pourquoi aussi  en tant que peintre et  pour éclairer et « contrebalancer » ce monde de la nuit, il utilisera largement deux couleurs dominantes qui sont le bleu sombre associé au rouge agressif.

Il se sert  ainsi de sa technique éprouvée de la couleur prépondérante. Technique qui remonte à ses tout premiers débuts dans la peinture, lors de ses années passées à Saint-Pétersbourg en 1906-1907. Son maître de l’époque ( Léon Bakst) lui conseillait toujours de limiter le monde des couleurs pour mieux les dominer.

Par ailleurs durant cette même période, il réalisait un certain nombre de toiles avec des scènes se passant le plus souvent  la nuit ( La Naissance, la Paysanne mangeant, la kermesse, la procession, la sainte Famille). Son goût pour le ténébrisme le rapproche alors du Caravage mais surtout de Rembrandt.

On peut expliquer aussi  son  attrait pour la pénombre parce que faute de moyens, il  travaillait à l’époque  le plus souvent dans une chambre exiguë à Saint-Pétersbourg qui était particulièrement  sombre.

Ainsi les affinités avec le grand peintre flamand (Rembrandt) deviendront de plus en plus évidentes.

D’abord par l’utilisation du clair-obscur qui  s’impose à Chagall compte tenu des lieux où il doit exécuter son oeuvre ( dans le déambulatoire intérieur de la cathédrale de Metz).

Ensuite dans le traitement lui-même de certaines scènes.

On découvre, en effet, des ressemblances évidentes avec une toile de Rembrandt de 1635 lorsqu’il abordera la première lancette du vitrail à quatre lancettes, dans la scène du Sacrifice d’Isaac.

On assiste à la même forte opposition chromatique des contrastes entre le bleu sombre chez Chagall ou du brun sombre chez Rembrandt qui envahit le personnage d’Abraham et la clarté blanchâtre du corps d’Isaac.

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Le Sacrifice d’Isaac

On décèle  également un traitement identique dans la douceur et la transparence des demi-teintes. Chez ces deux peintres ce sont  les  mêmes effets de modulation de lumière qui permettent de révéler la vérité profonde des êtres.

Chagall dans ce vitrail, joue sur la variation des bleus, allant des plus intenses et des plus sombres jusqu’aux plus lumineux.

De même chez ces deux artistes, Isaac est violemment éclairé alors qu’on ne voit jamais véritablement son regard. On ne peut d’ailleurs pas voir le regard de la victime car c’est le regard de Dieu qu’on risque de rencontrer. L’oeuvre  est ici dévoilement.

L’artiste nous révèle alors une autre réalité : la victime sera reconnue par Dieu et sauvée par lui seul !

Par ailleurs, l’influence de Rembrandt ne s’arrête pas à la première lancette de cette baie, puisque les deux baies du déambulatoire sont toutes imprégnées des leçons de ce  grand peintre flamand.

 

II) Jacob  et le Luftmensch:

 

Dans la baie à quatre lancettes, les deux du milieu évoquent les scènes bibliques où l’on peut voir le patriarche Jacob. L’une retrace la lutte de Jacob et de l’ange et l’autre le songe du patriarche avec l’échelle.

Après avoir évoqué la proximité de Chagall avec Rembrandt, on découvre aussi une relative complicité de cet artiste avec Jacob, le patriarche de la Bible.

Beaucoup de thèmes les réunissent comme ceux du songe, de l’ange, de l’échelle et de la nuit.

Tous nous conduisent également  à la découverte d’une autre réalité.

Rien d’étonnant puisque Chagall grâce à l’évocation de Jacob nous permet d’accéder à une vision intérieure.

Dans une toile du Message Biblique, Chagall représentait déjà  Jacob avec un oeil ouvert et un oeil fermé. Par cette représentation surprenante, l’artiste nous permettait d’accéder à une vision intérieure ouvrant à la rencontre avec l’invisible.

Mais pour accéder à ce monde différent, il utilise aussi beaucoup la figure mythique du Luftmensch, qui vit en apesanteur.

L’ascension de l’ange sur l’échelle ou Moïse recevant les Tables de la Loi dans la première lancette du vitrail blessé tout cela conduit à évoquer le Luftmensch, qui est une figure récurrente chez ce peintre russe.

Déjà dans son célèbre tableau Au-dessus de Vitebsk de 1914, un monde nouveau semblait s’être révélé à lui: «  La ville paraît se fendre comme les cordes d’un violon, et tous les habitants se mettent à marcher au-dessus de la terre, quittant leurs places habituelles. les personnages familiers s’installent sur les toits et s’y reposent. Toutes les couleurs se renversent, se réduisent en vin et mes toiles jaillissent de la boisson. » (Marc Chagall, Ma Vie, Paris, Stock 2004, p.134)

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Vision de l’ange sur  l’échelle

 

Adepte du changement et de la mobilité, ce peintre estime que « nous souffrons d’une seule maladie: la soif de stabilité »

(Marc Chagall, Ma Vie op.cit., p.250)

Ces mots prononcés à l’âge de 35 ans, juste avant de quitter pour toujours la Russie soviétique, révèle en fait la clef essentielle de son oeuvre.

C’est pourquoi souvent ses personnages se mettent à léviter, comme dans ce vitrail avec l’ange arpentant l’échelle.

Beaucoup des tableaux de Chagall sont peuplés de ces étranges êtres volants qui sont semblables à ses tantes (Moussia, Gouttja et Chaja) survolants sa ville natale de Vitebsk (cf. sa toile Au-dessus de Vitebsk de 1914).

Luftmensch est un terme yiddish qui veut littéralement dire l’homme (Mensch) de l’air (Luft).

Tout simplement un rêveur qui n’a pas les pieds sur terre parce qu’il vit dans les nuages.

C’est une figure symbolique qui est une invitation à réaliser ce que nous sommes en découvrant une autre réalité , en flottant ainsi  à sa suite dans les airs.

 

III) Les partitions et les polarités dans son oeuvre

Chagall a su admirablement  aussi jouer  de l’opposition des couleurs  pour faire surgir et opposer des mondes  et des récits différents.

A chaque fois, il a su utiliser ces fortes oppositions en utilisant  différents  pigments  pour nous faire  découvrir une autre réalité.

Ainsi d’un côté, on découvre la quasi monochromie du jaune dans le vitrail de la Création, celle-ci correspondant plus  à des représentations solaires.

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Le vitrail de la Création

Alors qu’à l’opposé le bleu nuit avec le rouge feu des deux baies du déambulatoire intérieur paraissent  davantage associés à des images nocturnes, crépusculaires, telluriques mais aussi lunaires.

Comme ici, les deux baies du déambulatoire intérieur

 

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Ainsi avec le vitrail de la création d'en haut  et ces deux vitraux  du déambulatoire plus bas , deux mondes semblent s’opposer  comme le Yin et le Yang !

D'une part celui du  vitrail de la Création qui narre les scènes paradisiaques  où évoluent Ève et Adam avec le jaune dominant.

Et d'autre part  l’autre monde, celui de l’après chute ( la sortie de l'Eden)   selon  les deux baies du déambulatoire intérieur. Ceux-ci  rapportent l’histoire du peuple élu,   avec des couleurs sombres  et violentes  comme le bleu nuit et le rouge feu. Tout cela pour signifier qu’on n’est plus dans les temps édéniques mais dans ceux où l’humanité va connaître  le péché et la mort.

Parallèlement on remarquera aussi que chaque vitrail est traversé par un dynamisme étonnant.

Ce dynamisme va croissant et évolue  toujours dans le même sens,à savoir   de  gauche à droite. Ainsi on pourra suivre  le récit de chaque représentation toujours  dans la même direction.

Le premier vitrail, celui de la Création, débute par la première lancette avec  la scène de la création de l’homme Adam et se termine  dans la dernière lancette par l’expulsion du paradis du couple Adam et Ève.

Parallèlement, on assiste aussi dans les deux autres baies du déambulatoire intérieur à un long continuum historique qui va crescendo du Sacrifice d’Isaac jusqu’à la déportation des Juifs vers Babylone.

A noter qu’à chaque fois, l’histoire narrée par les vitraux se termine par une sortie fracassante !

Enfin la source profonde de ce dynamisme doit être recherchée dans l’hassidisme qui est un mouvement religieux juif qui a fortement marqué Chagall.

La plupart des Israélites de Vitebsk étaient tous des hassidim.

Pour le hassid, l’émotion spontanée compte autant que la loi ou le rite.

D’où l’insistance du peintre à nous montrer souvent des scènes de fête où chacun laisse libre cours à l’expression de sa joie spontanée.

Ainsi souvent les personnages chagalliens  semblent être envahis par cet enthousiasme hérité par le hassidim.

« Il les fait s’envoler ou marcher sur les mains. Les forces spirituelles authentiques s’éveillent enfin à la plénitude, toutes choses participent du souffle créateur qui anime l’univers. »

(Franz Meyer, Marc Chagall, Paris, Flammarion, 1964 p.296)

Ainsi ce peintre russe réussit à nous associer par la vitalité du spectacle de l’histoire humaine à  une force plus intense qui nous anime.

Cette énergie mystérieuse divine , n’est-ce pas en définitive ce que cet artiste veut nous révéler  avec  cette autre réalité ?

Pour nous conduire en fait   à voler toujours plus haut à l’image de son Luftmensch ?

 

Christian Schmitt

www.espacetrevisse.com 

Le livre sur les vitraux de Chagall à la cathédrale de Metz va être prochainement publié !

Vous pouvez d’ores et déjà le réserver  en remplissant le bon de souscription ci-dessous.

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